Dietro le quinte di recuperare Hubble della NASA

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Data di rilascio: 27 novembre 2018 11.30 (EST)

Behind the Scenes of Recovering NASA's Hubble

Grazie al duro lavoro del team operativo, Hubble è tornato alla piena capacità scientifica con tre gyros funzionanti.

La mattina presto del 27 ottobre 2018, il Telescopio Spaziale Hubble si diresse verso un campo di galassie non lontano dalla Grande Piazza nella costellazione di Pegaso. Contenute nel campo c’erano galassie che formano stelle fino a 11 miliardi di anni luce di distanza. Con l’obiettivo nel mirino, la Wide Field Camera 3 di Hubble ha registrato un’immagine. Era la prima immagine catturata dal telescopio da quando aveva chiuso gli occhi sull’universo tre settimane prima, ed era il risultato di un’intera squadra di ingegneri ed esperti che lavoravano instancabilmente per far sì che il telescopio esplorasse ancora il cosmo.

Release ID: STScI-2018-61


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DSF2237b

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Tags GalaxiesHubble TelescopeInfraredObservations

The Full Story

Data di rilascio: 27 nov. 2018

Numero di comunicato stampa: STScI-2018-61


La mattina presto del 27 ottobre 2018, il Telescopio Spaziale Hubble si diresse verso un campo di galassie non lontano dalla Grande Piazza nella costellazione di Pegaso. Contenute nel campo c’erano galassie che formano stelle fino a 11 miliardi di anni luce di distanza. Con l’obiettivo nel mirino, la Wide Field Camera 3 di Hubble ha registrato un’immagine. Era la prima immagine catturata dal telescopio da quando aveva chiuso gli occhi sull’universo tre settimane prima, ed era il risultato di un’intera squadra di ingegneri ed esperti che lavoravano instancabilmente per far sì che il telescopio esplorasse ancora il cosmo.

“Questa è stata una saga incredibile, costruita sugli eroici sforzi del team di Hubble”, ha dichiarato la scienziata senior del progetto Hubble, Jennifer Wiseman, alla NASA Goddard. “Grazie a questo lavoro, il Telescopio Spaziale Hubble è tornato alla piena capacità scientifica che andrà a beneficio della comunità astronomica e del pubblico per gli anni a venire”.

La sera di venerdì 5 ottobre, l’osservatorio orbitante si era messo in “modalità sicura” dopo che uno dei suoi giroscopi (o “gyros”) non era riuscito. Hubble smise di prendere osservazioni scientifiche, orientò i suoi pannelli solari verso il Sole e attese ulteriori istruzioni da terra.

È stato l’inizio di un weekend di tre giorni in cui i membri del team operativo della navicella hanno iniziato a ricevere messaggi di testo sul proprio telefono, avvertendoli che c’era qualcosa di sbagliato in Hubble. In meno di un’ora, più di una dozzina di membri del team si erano riuniti nella sala di controllo del Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland, per valutare la situazione. Dopo aver riattivato senza successo il giroscopio fallito, attivarono un giroscopio di riserva sulla navicella. Tuttavia, il giroscopio cominciò presto a riportare tassi di rotazione impossibilmente alti – circa 450 gradi all’ora, quando Hubble stava effettivamente girando meno di un grado all’ora.

“Questo è qualcosa che non abbiamo mai visto prima in nessun altro gyros – ha un tasso così alto”, ha dichiarato Dave Haskins, responsabile delle operazioni di missione di Hubble a Goddard.

Hubble ha sei giroscopi a bordo, e in genere ne usa tre alla volta per raccogliere la maggior parte della scienza. Tuttavia, due dei suoi sei giroscopi avevano precedentemente fallito. Questo era l’ultimo giroscopio di riserva di Hubble. Il team operativo doveva capire come farlo funzionare o passare a una modalità “one-gyro” precedentemente sviluppata e testata, che ha dimostrato di funzionare ma limiterebbe l’efficienza di Hubble e la quantità di cielo che il telescopio potrebbe osservare a un certo periodo dell’anno – qualcosa che il team operativo e gli astronomi vogliono evitare fino a quando non c’è altra scelta.

Quando decisero che cosa fare dopo, i membri del team rimasero continuamente nel centro di controllo per monitorare la salute e la sicurezza del veicolo spaziale. Poiché il centro di controllo di Hubble era passato alle operazioni automatizzate nel 2011, non c’erano più persone in grado di monitorare Hubble 24 ore al giorno.

“Il team ha lavorato insieme al personale 24 ore su 24, cosa che non abbiamo fatto da anni”, ha condiviso Haskins. I membri del team sono intervenuti per prendere dei turni – molti degli ingegneri di sistemi di Hubble, altri che aiutano a eseguire test e checkout dei sistemi di terra di Hubble, e alcuni che erano impiegati nella sala di controllo di Hubble ma non lo avevano fatto da molto tempo. “Sono passati anni da quando erano in console a fare quel tipo di lavoro a turni”, ha detto Haskins. “Per me è stato perfetto, mostra la versatilità della squadra”.

Nel frattempo, durante il weekend festivo, il responsabile del progetto di Hubble, Pat Crouse, era impegnato a reclutare un gruppo di esperti di Goddard e di tutto il paese per analizzare il comportamento insolito del giroscopio di backup e determinare se potesse essere corretto. Questo comitato di revisione delle anomalie si è riunito per la prima volta martedì 9 ottobre e ha fornito preziose informazioni durante la ripresa di Hubble.

Ci sono volute settimane di pensiero creativo, test continui e battute d’arresto minori per risolvere il problema del giroscopico. I membri del team operativo e il comitato di revisione sospettavano che potesse esserci una sorta di ostruzione nel giroscopio che influenzava le sue letture. Cercando di rimuovere un tale blocco, il team ha ripetutamente provato a cambiare il giroscopio tra diverse modalità operative e a ruotare la navicella di grandi quantità. In risposta, i tassi di rotazione estremamente elevati del giroscopio diminuirono gradualmente fino a quando non furono quasi normali.

Incoraggiato ma cauto, il team ha caricato nuove protezioni software su Hubble per proteggere il telescopio nel caso in cui il giroscopio segnalasse di nuovo frequenze eccessivamente alte, quindi ha inviato il telescopio attraverso alcune manovre di pratica per simulare le osservazioni scientifiche reali. Tenevano sotto stretto controllo per assicurarsi che tutto sul veicolo spaziale fosse eseguito correttamente. Lo ha fatto.

“All’inizio non avevamo idea se saremmo stati in grado di risolvere quel problema o meno”, ha detto il responsabile delle operazioni della vice missione di Hubble, Mike Myslinski, riguardo alle alte frequenze del giroscopio.

Sullo sfondo, altri membri del team di Goddard e dello Space Telescope Science Institute avevano iniziato a prepararsi nel caso in cui Hubble dovesse passare a usare un solo giroscopio, con l’altro giroscopio funzionante tenuto in riserva come backup. Fortunatamente, i risultati dei loro sforzi non erano necessari questa volta, ma il loro lavoro non era per niente. “Sappiamo che un giorno dovremo andare su un giroscopio e vogliamo essere il più preparati possibile”, ha spiegato Myslinski. “Avevamo sempre detto che una volta che avessimo ridotto a tre giroscopi avremmo fatto tutto il lavoro possibile per la scienza con un solo giroscopio, quel giorno è arrivato”.

Per ora, tuttavia, Hubble è tornato ad esplorare l’universo con tre giroscopi funzionanti, grazie al duro lavoro di una moltitudine di persone sul campo.

“Molti membri del team hanno compiuto sacrifici personali per lavorare a turni lunghi e turni di lavoro per garantire la salute e la sicurezza dell’osservatorio, identificando al contempo un percorso sicuro ed efficace”, ha detto Crouse degli sforzi per tornare alla scienza. “Il recupero del giroscopio non è solo vitale per l’aspettativa di vita dell’osservatorio, ma Hubble è più produttivo nella modalità a tre giroscopi, e l’estensione di questo periodo storico di produttività è un obiettivo principale della missione. scoperte quando è il momento di operare in modalità one-gyro, ma a causa dell’enorme sforzo e determinazione del team di missione, ora non è il momento. “

Hubble Space Telescope è un progetto di cooperazione internazionale tra la NASA e l’ESA (European Space Agency). Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland, gestisce il telescopio. Lo Space Telescope Science Institute (STScI) di Baltimora, nel Maryland, conduce operazioni scientifiche di Hubble. STScI è gestito dalla NASA dall’Associazione delle università per la ricerca in astronomia, a Washington, DC.

Credits

Image: NASAESA, and A. Shapley (UCLA)

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