Across the Universe: Waiting for the Call

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15 settembre 2016

Br. Guy Consolmagno

Questa voce è la parte 86 di 184 nella serie  Across the Universe

Questa colonna è stata pubblicata per la prima volta in The Tablet  nel settembre 2010

Cinquanta anni fa, un giovane radioastronomo di nome Frank Drake trovò il tempo sul nuovo radiotelescopio di Green Bank, West Virginia, per ascoltare i segnali intelligenti di due stelle vicine al sole. È stata la nascita di SETI: la ricerca dell’intelligenza extraterrestre.

Bill Higgins ha partecipato all'incontro del 2010 con me e mi ha scattato questa foto davanti al Greenbank Radio Telescope

Bill Higgins ha partecipato all’incontro del 2010 con me e mi ha scattato questa foto davanti al Greenbank Radio Telescope

Nel giro di un anno aveva presentato, in un seminario nella sala degli osservatori del dormitorio dell’Osservatorio di Green Bank, quella che è stata chiamata l’equazione di Drake: una serie di probabilità che dovrebbero essere determinate per calcolare le probabilità di trovare una civiltà extraterrestre .Quante stelle hanno pianeti? Quanti pianeti hanno la vita? Quali sono le probabilità che la vita sia intelligente nel senso di costruire trasmettitori radio abbastanza potenti da poter essere rilevati? E qual è la vita tipica di una tale civiltà prima che crolli?

Nel 2010, ho fatto parte di un seminario tenuto nella stessa sala su “SETI a 50”. Erano presenti astronomi, biologi, storici della cultura; Jill Tarter, il capo dell’Istituto SETI che è stato drammatizzato nel film Contact ; e, a 80 anni, un vigoroso Frank Drake.

Cosa ci ha insegnato 50 anni di silenzio? Il fatto che non abbiamo ancora sentito nulla significa che tali civiltà (come la nostra) non sopravvivono molto a lungo?O solo che non usano più la radio? Sulla Terra, la televisione viene rimpiazzata via cavo e via Internet, e persino i radar aeroportuali e militari operano a una potenza inferiore rispetto a 50 anni fa. Del resto, non sapevamo nemmeno delle onde elettromagnetiche fino a 150 anni fa. Forse la comunicazione viene fatta tramite un mezzo che non abbiamo ancora scoperto.

Eppure, nel 1960, era plausibile immaginare un universo con miliardi di antiche civiltà che comunicavano via radio, i cui segnali sarebbero esplosi attraverso i nostri ricevitori, non importa dove guardassimo.Sappiamo ora che questo non è vero. Questo di per sé è significativo; questo cambia la nostra visione dell’universo. Ciò che rimane è il famoso paradosso espresso ancor prima di SETI, nel 1950, dal fisico italiano Enrico Fermi: con così tante possibili dimore per la vita nell’universo, perché non sono qui? Se non altro, questo suggerisce fortemente che la semplice tecnologia più veloce della luce è fisicamente impossibile. Anche questo è un risultato di fisica potente.

Naturalmente ci sono altre possibilità. Forse siamo membri di uno zoo cosmico, ignari degli osservatori per il nostro bene (e per i loro scopi di studiarci nel nostro stato naturale). O forse l’intelligenza non è utile in uno stato darwiniano; dopo una gara è abbastanza intelligente da ottenere la tecnologia, crolla in un miasma non intelligente di guardare le celebrità su Internet, e smette di esplorare o raggiungere dal suo confortevole pianeta natale. Forse gli alieni hanno paura della nostra atmosfera di ossigeno velenoso. Forse viaggiare è possibile solo attraverso il wormhole occasionale, e non viviamo vicino a una stazione della metropolitana cosmica. O forse il problema è semplicemente che abbiamo solo esaminato un bicchiere d’acqua dall’oceano cosmico delle possibilità.

O forse, davvero, siamo tutti soli. Il dott. Ian Morison della Jodrell Bank ha sostenuto che la Terra ha avuto una raccolta molto insolita di circostanze che hanno permesso l’ascesa della vita intelligente. Se non è unico nella storia dell’universo, potremmo essere l’unica intelligenza nella nostra galassia in questo momento.

Oggi, il SETI Institute porta avanti finanziamenti privati ​​dai miliardari della Silicon Valley. Nella comunità di astronomia, i ricercatori di SETI sono per lo più conosciuti per lo sviluppo di potenti strumenti di elaborazione dati che consentono di sfogliare le normali osservazioni del radiotelescopio, cercando suggerimenti di segnali intelligenti. Come gli artigiani dello Shaker , sono tollerati come anime gentili con abilità utili, anche se in qualche modo non ortodosse.

Sono stato invitato a far parte del primo  consiglio consultivo scientifico del SETI Institute; ci incontreremo all’Istituto SETI a fine mese …

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